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La carrera ARM internacional: el ascenso del SoC chino

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    Los SoC basados ​​en ARM de China están listos para despegar

    Rockchip, Allwinner, Spreadtrum y MediaTek son marcas que mucha gente probablemente no reconocerá. Pero todas esas empresas compiten en el mismo espacio que Samsung, Qualcomm y Nvidia por una parte del mercado de dispositivos basados ​​en Android.

    Cuando las personas hablan de Android, a menudo mencionan productos como la gama Nexus de Google, la línea Galaxy de Samsung o uno de los Transformers de Asus, junto con HTC, LG y Sony. Y a veces, según el éxito de las campañas de marketing y el boca a boca, lo que sigue son los nombres de los SoC que alimentan esos teléfonos inteligentes y tabletas. Exinos. Boca de dragón. Tegra. Pero eso es solo una parte de la historia… A medida que más empresas compiten por su dólar con una cartera cada vez mayor de dispositivos móviles, vemos que los fabricantes chinos de SoC apuestan constantemente por el mercado de dispositivos Android de bajo costo. Android, iOS y la informática móvil en general dependen en gran medida de una empresa con sede en el Reino Unido, ARM Holdings. Su historia se remonta a una de las primeras PC domésticas comercialmente exitosas de principios de la década de 1980: la BBC Micro de 8 bits. Esta computadora fue una de las tres que pusieron en marcha el mercado de PC doméstico británico y europeo. La guerra de BBC Micro con otro sistema de 8 bits, el Sinclair ZX Spectrum, es ahora una leyenda informática.

    Tras el rotundo éxito de BBC Micro, Acorn (como se conocía a la empresa en ese momento) se adelantó a la informática moderna en aventuras incipientes en la optimización de CPU de 16 bits. Al simplificar y eliminar de manera inteligente las instrucciones que se repiten con frecuencia, Acorn desarrolló un diseño más eficiente que podía hacer más con menos. Este enfoque se conoce como RISC, o Cómputo de conjunto de instrucciones reducido. La primera incursión comercial de la empresa utilizando esta tecnología se produjo en 1983 con la máquina Acorn RISC de 16 bits, o ARM. Ejecutó uno de los primeros verdaderos sistemas operativos multitarea en producción, RISC OS, que, dicho sea de paso, se relanzó recientemente como una variante de código abierto para la popular PC aficionada a Raspberry Pi, otro dispositivo alimentado por un ARM SoC.

    El énfasis de ARM en la eficiencia impulsó la propia gama de PC y sistemas operativos RISC de la compañía durante la próxima década. Posteriormente, ARM Holdings continuaría diseñando SoC basados ​​en RISC de bajo consumo para todo tipo de dispositivos, comenzando con controladores de disco simples y finalmente terminando en los SoC de computación móvil en el corazón de todo, desde el iPAQ de Compaq hasta el iPad de Apple, y , por supuesto, la gran mayoría de los dispositivos Android.

    Esta ubicuidad ocurrió cuando ARM Holdings hábilmente eliminó el fabricante de su currículum. Como parte de una tendencia establecida a fines de la década de 1970, ARM se convirtió en un diseñador de semiconductores sin fábrica, lo que le permitió concentrarse exclusivamente en el diseño y las mejoras constantes de su arquitectura RISC sin preocuparse por la tecnología de fabricación. Esa decisión aceleró el desarrollo y permitió que algunos de los costos incurridos durante el proceso de diseño fueran compensados ​​por los licenciatarios de ARM, que toman la propiedad intelectual y determinan cómo implementarla.

    Tal enfoque tiene beneficios más allá del ahorro de costos porque también permite que los licenciatarios personalicen sus SoC para satisfacer propósitos específicos. Los aspectos como la GPU, la RAM y el módem reales se pueden seleccionar y, a menudo, incluso modificar, para satisfacer cualquier función o restricción presupuestaria. Casi se podría decir que los SoC ARM se pueden construir a pedido, lo cual es de particular importancia para las empresas que desean crear dispositivos para tantas necesidades y mercados diferentes.

    Dado un mercado diverso con espacio para la innovación y sensibilidad al costo, los SoC ARM y la industria de semiconductores sin fábrica presentan una combinación excepcionalmente buena para China.

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